Missão para capturar Oumuamua é possível com a tecnologia existente

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Se você é um daqueles que ainda acredita ou espera que o estranho cometa/asteroide/híbrido ‘Oumuamua, em forma de charuto, seja realmente uma nave espacial … ou desejaria que tivéssemos visto mais de perto o visitante de outra estrela enquanto ele estava próximo da Terra – você pode estar com sorte.

Missão para capturar Oumuamua é possível com a tecnologia existente
Ilustração de como o misterioso objeto poderia se parecer.

Um grupo científico formado apenas duas semanas após a descoberta de Oumuamua em 2017 diz que não é tarde demais. O Projeto Lyra publicou um documento detalhado descrevendo como o Oumuamua pode ser encontrado e analisado com a tecnologia existente, e quando será o melhor momento para o lançamento.

Isso pode ser feito? A tripulação robótica de um Oumuamua o verá se aproximando rapidamente e pisará no acelerador – ou o que quer que seja que o está alimentando?

Agora sabemos que essa missão, pelo menos em princípio, é viável. O possível retorno científico seria tremendo e poderá alterar fundamentalmente nossa compreensão de nosso lugar no universo.

O desenvolvedor de software Adam Hibberd, voluntário da Initiative for Interstellar Studies, que projetou o software para determinar as datas e a trajetória ideal para a missão, e é o principal autor do artigo a ser publicado na Acta Astronautica, descrito no site Wired como sendo um projeto que “mudo tudo isso”.

O Oumuamua está atualmente se afastando da Terra a uma velocidade de 26,33 ± 0,01 km/s ou 800 milhões de quilômetros por ano, o que fará com que cruze a fronteira para o espaço interestelar no final da década de 2030.

O modelo do Projeto Lyra determinou que um lançamento do foguete mais poderoso – o Falcon Heavy da SpaceX ou o Sistema de Lançamento Espacial da NASA que seria disponibilizado em breve – iniciaria o processo. A sonda teria que ser equipada com um foguete de propulsão que seria disparado ao dar a volta no Sol – dando um impulso extra pela assistência gravitacional do Sol. Ele então giraria em torno de Júpiter, recebendo outro impulso gravitacional. Isso daria velocidade suficiente para alcançar o Oumuamua.

Como o Falcon Heavy está pronto, o que estamos esperando?

Infelizmente, não podemos simplesmente lançar o ano que quisermos. Para viabilizar missões usando a tecnologia atual, confiamos que Júpiter ocupe um certo ponto em sua órbita de 12 anos ao redor do sol e, portanto, as oportunidades seguem um ciclo de aproximadamente 12 anos.

Ah sim. Os limites da tecnologia atual – a desgraça daqueles que foram criados assistindo Star Trek. Como uma espaçonave convencional precisa de um impulso de aceleração gravitacional, a data ideal de lançamento para a nave do Project Lyra seria em 2033, colocando sua data de captura do Oumuamua em 2048. A boa notícia é que isso dá à equipe do Project Lyra algum tempo para encontrar Oumuamua no espaço interestelar – o que também não é uma tarefa trivial.

Se a tecnologia existente pode capturar Oumuamua, por que não usá-la para capturar o próximo objeto interestelar que passar pela Terra? Novamente, isso exige encontrá-los com antecedência – uma tarefa que os cientistas ainda não dominaram com os telescópios existentes.

Isso destaca a importância da pesquisa e desenvolvimento espacial que não está atrelada aos orçamentos governamentais ou às margens de lucro das empresas espaciais privadas.

Se levamos a sério a exploração do espaço, aprendendo mais sobre o universo, procurando outras formas de vida, perseguindo objetos interestelares e similares, precisamos vê-los, bem como seus custos, como um investimento no futuro da humanidade.

Será que alguma vez faremos isso?

(Fonte)


Para os que não lembram, embora a muitos cientistas insistem que o Oumuamua é um objeto natural, um membro importante da comunidade astronômica, Avy Loeb, acredita que o objeto está muito mal explicado e que há uma grande probabilidade de que ele tenha mesmo sido algo artificial, talvez “perdido” por alguma civilização alienígena.

A verdade sobre isso ainda está no ar, assim por dizer.

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