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Gás fedorento pode indicar presença de vida extraterrestre

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A fosfina (um gás) é considerada um sinal inconfundível de vida extraterrestre.

Gás fedorento pode indicar presença de vida extraterrestre
A fosfina, uma molécula conhecida na Terra por sua natureza fedorenta e tóxica, talvez seja um sinal claro de vida alienígena, se detectada em exoplanetas próximos. Imagem cortesia da NASA, editada pelo MIT News

Pesquisadores concluíram que a fosfina – um dos gases mais tóxicos e fedorentos da Terra, é uma biossinatura crucial. Se a fosfina for detectada em um planeta rochoso próximo, esse planeta deve estar abrigando vida de algum tipo.

Pesquisadores do MIT descobriram que a fosfina – um dos gases mais fedorentos e tóxicos da Terra, encontrado em alguns dos lugares mais sujos, inclusive em pilhas de esterco de pinguim, profundezas de pântanos e banhados – não pode ser produzida de nenhuma outra maneira, exceto por esses organismos extremos, avessos ao oxigênio, tornando a fosfina uma bioassinatura pura.

A principal autora, Clara Sousa-Silva (portuguesa), cientista do Departamento de Ciências da Terra, Atmosféricas e Planetárias do MIT, disse em comunicado à imprensa:

Aqui na Terra, o oxigênio é um sinal realmente impressionante da vida.

Mas outras coisas além da vida também produzem oxigênio. É importante considerar moléculas estranhas que podem não ser produzidas com tanta frequência, mas se você as encontrar em outro planeta, há apenas uma explicação.

Os pesquisadores também descobriram que a fosfina não possui falsos positivos significativos, o que significa que qualquer detecção de fosfina é um sinal claro de vida.

Os pesquisadores então exploraram se a molécula poderia ser detectável na atmosfera de um exoplaneta.

Eles descobriram que se a fosfina fosse produzida em quantidades relativamente pequenas equivalentes à quantidade de metano produzida na Terra hoje, produziria um sinal na atmosfera que seria claro o suficiente para ser detectado por um observatório avançado, como o próximo Telescópio Espacial James Webb, se o planeta estivesse a 5 parsecs, ou a cerca de 16 anos-luz da Terra – uma porção do espaço que cobre uma multidão de estrelas, provavelmente hospedando planetas rochosos.

Além de estabelecer a fosfina como uma bioassinatura viável na busca por vida extraterrestre, os resultados da equipe fornecem um processo para os pesquisadores seguirem na caracterização de qualquer dos outros 16.000 candidatos à bioassinatura.

Sousa-Silva disse:

Eu acho que a comunidade precisa investir na filtragem desses candidatos em algum tipo de prioridade.

Mesmo que algumas dessas moléculas sejam realmente faróis fracos, se pudermos determinar que apenas a vida pode emitir esse sinal, sinto que é uma mina de ouro.

O artigo foi publicado na revista Astrobiology.

(Fonte)


Mal posso esperar para ver o que o telescópio espacial James Webb irá descobrir. Mas, infelizmente, o projeto está muito atrasado.

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