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Quaoar: Algo estranho na borda do nosso sistema solar

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À medida que os astrônomos continuam explorando nosso sistema estelar, aprendemos coisas novas e às vezes inesperadas.

Quaoar: Algo estranho na borda do nosso sistema solar
Renderização artística de como o planeta anão Quaoar se parece. Crédito: ESA, CC BY-SA 3.0 IGO

Grande progresso foi feito na exploração do sistema solar nos últimos anos, e continuamos aprendendo cada vez mais sobre nossa vizinhança cósmica.

As regiões ultraperiféricas do nosso sistema solar escondem muitos segredos. Entre eles está o suposto planeta nove, um mundo hipotético várias vezes maior que a Terra. E embora ainda não tenhamos encontrado esse mundo indescritível, os astrônomos descobriram recentemente algo muito interessante e inesperado.

Os cientistas descobriram um sistema de anéis completamente novo em torno de um planeta anão nos confins do Sistema Solar, muito mais distante do que o normal para outros sistemas de anéis. Isso desafia várias teorias sobre nosso sistema estelar e até onde esses sistemas de anéis podem sobreviver.

O sistema de anéis foi descoberto em torno de um planeta anão chamado Quaoar, que tem aproximadamente metade do tamanho do ex-planeta favorito do nosso sistema solar, Plutão. Quaoar orbita nosso Sol além da órbita de Netuno.

A descoberta do sistema de anéis em torno de Quaoar foi relatada em um artigo publicado no Nature. Ele foi descoberto por um grupo de astrônomos usando o HiPERCAM. Esta câmera de alta velocidade extremamente sensível está montada no maior telescópio óptico do mundo, o Large Telescope Canarias, com um espelho que mede 10,4 metros.

Normalmente, o sistema de anéis é muito fraco para ser observado em uma fotografia. Para fazer a descoberta, os astrônomos usaram um método chamado ocupação. Os cientistas viram o sistema de anéis quando Ouaoar bloqueou a luz de uma estrela ao fundo. O evento de ocupação não durou mais do que sessenta segundos. No entanto, duas quedas no brilho foram observadas depois que Ouaoar já havia passado pela estrela de fundo, sugerindo que o planeta anão não estava sozinho, mas cercado pelo sistema de anéis.

Quaoar e seu incomum sistema de anéis

A descoberta é incomum porque os sistemas de anéis são raros em nosso sistema solar. Embora Saturno seja o Senhor dos Anéis, poucos outros planetas os possuem. Outros sistemas de anéis mais fracos foram observados em torno de Urano, Netuno e Júpiter. Além disso, os planetas anões Chariklo e Haumea também têm sistemas de anéis, mas estes também são muito raros.

Os sistemas de anéis com os quais estamos familiarizados em nosso sistema solar podem “sobreviver” orbitando perto do corpo pai. Isso significa que o material não se acumula para formar luas por causa das forças das marés. Mas o sistema de anéis em torno de Ouaoar é único porque o objeto está localizado a uma distância de mais de sete raios planetários. Isso é o dobro do chamado limite de Roche, o limite mais externo de onde se acredita que os sistemas de anéis sejam capazes de sobreviver.

O que força os astrônomos a redefinir nosso conhecimento sobre nosso sistema solar e sistemas de anéis é que, para comparação, os anéis ao redor de Saturno estão dentro de três raios planetários. Portanto, esta descoberta está forçando os astrônomos a reconsiderar modelos anteriores de formação de anéis.

Falando sobre a descoberta, o professor Vik Dhillon, coautor do estudo e cientista da Universidade de Sheffield, revelou que a descoberta do sistema de anéis foi muito inesperada.

Ele revelou em comunicado:

“Foi inesperado descobrir este novo sistema de anéis em nosso Sistema Solar, e foi duplamente inesperado encontrar anéis tão distantes de Quaoar, desafiando nossas noções anteriores de como esses anéis se formam.”

(Fonte)


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