Cientistas encontram novas evidências de vida na lua de Saturno

Tempo de leitura: 3 min.

Novas evidências de um bloco de construção fundamental para a vida foram encontradas no oceano subterrâneo de Encélado, uma das luas de Saturno.

Cientistas encontram novas evidências de vida na lua de Saturno
Encélado, uma das luas de Saturno, ejetando vapor d’água para o espaço.

Uma equipe de cientistas descobriu novas evidências de que um bloco de construção fundamental para a vida poderia existir no oceano subterrâneo da lua de Saturno, Encélado, de acordo com o Dr. Christopher Glein, do Southwest Research Institute. Usando novas técnicas de modelagem, sugere-se que o oceano de Encélado deve ter concentrações relativamente altas de fósforo dissolvido, um componente essencial para a vida.

Alguns diriam que estamos prestes a descobrir se estamos sozinhos no universo. Ok, embora o termo sozinho no universo talvez seja um exagero, já que não podemos explorá-lo, talvez estejamos à beira de descobrir se a vida se desenvolveu em outras partes do sistema solar. Embora esta ainda seja uma questão à espera de uma resposta, temos algumas pistas sobre onde a vida pode ter se desenvolvido. Além de Marte, que está sendo explorado por várias missões robóticas, os cientistas estão de olho em Encélado.

Um dos principais especialistas em oceanografia extraterrestre, Glein, citou Encélado como um dos principais alvos da humanidade na busca por vida em nosso sistema solar.

Ele disse:

“As descobertas possibilitadas pela sonda Cassini da NASA nos surpreenderam repetidamente nos últimos anos.”

Quando grãos de gelo e vapor de água surgiram de rachaduras na superfície gelada de Enceladus, a Cassini conseguiu detectar água líquida subterrânea e analisar amostras.

De acordo com Glein, quase todos os requisitos básicos da vida podem ser encontrados na coluna de vapor que emanou de Encélado. Apesar do elemento bioessencial fósforo ainda não ter sido identificado diretamente, os cientistas encontraram evidências de sua presença sob a crosta gelada daquela lua. Nos últimos 25 anos, cientistas planetários descobriram que muitos planetas em nosso sistema solar têm oceanos sob suas camadas superficiais de gelo. Este é um grande negócio em nossas esperanças de encontrar vida, qualquer que seja a aparência, mesmo que seja de natureza microbiana.

Além das luas Europa, Titã e Encélado, corpos mais distantes, como Plutão, parecem ser como esses mundos. Para mundos como a Terra – com oceanos de superfície – manterem temperaturas que suportam água líquida, eles devem viver dentro de uma estreita faixa de distâncias de suas estrelas hospedeiras, em uma zona que os cientistas geralmente chamam de zona “Cachinhos Dourados”. No entanto, o número de mundos habitáveis ​​em toda a galáxia pode ser grandemente expandido por mundos oceânicos de água interior, o que pode ocorrer em uma faixa de distância muito maior.

Agora procuramos os blocos de construção da vida, incluindo moléculas orgânicas, amônia, compostos contendo enxofre e a energia química necessária para sustentar a vida, em busca de habitabilidade extraterrestre no sistema solar, disse Glein.

Ele continuou:

“O fósforo apresenta um caso interessante porque trabalhos anteriores sugeriram que poderia ser escasso no oceano de Enceladus, o que diminuiria as perspectivas de vida.”

Toda a vida na Terra depende de fosfatos, uma forma de fósforo. Entre outras coisas, essa molécula é responsável pela criação de DNA e RNA, moléculas transportadoras de energia, membranas celulares, ossos e dentes e até mesmo o microbioma do plâncton no mar.

Glen explica:

“À luz das informações levantadas pela sonda Cassini sobre o sistema oceânico em Encélado, os membros da equipe realizaram modelagem termodinâmica e cinética para simular a geoquímica do fósforo.

Um modelo geoquímico foi desenvolvido prevendo alta solubilidade mineral de fosfato em Encélado a partir desta pesquisa.

É inevitável que haja fósforo dissolvido nesta água do mar, pois seu nível de fósforo é maior ou comparável ao da água do mar moderna na Terra.

Os oceanos de Encélado são agora mais propensos a serem habitáveis ​​do que pensávamos, o que é uma boa notícia para a astrobiologia.”

Esta é realmente uma grande notícia em nossa busca por vida no sistema solar. Mas, para ter certeza de que os cientistas estão no caminho certo, é preciso fazer pesquisas in situ, e isso significa preparar uma espaçonave não tripulada e levá-la diretamente para Encélado, onde ela poderá analisar, estudar e até coletar amostras dos misteriosos oceanos que estão abaixo do gelo.

Além disso, vale ressaltar que um estudo publicado em 2021 encontrou muitas semelhanças entre o oceano ao redor da Antártida e o oceano que existe sob a crosta gelada de Encélado. Conforme revelado no estudo anterior, que você pode acessar aqui, o oceano de Encélado está sujeito a processos de circulação global que transferem calor e várias substâncias entre o fundo do oceano e as camadas de água sobrejacentes. No estudo, os cientistas usaram dados da sonda Cassini e o conhecimento atual sobre o Oceano Antártico da Terra para construir um novo modelo oceânico.

O artigo que descreve a descoberta foi publicado na revista Proceedings of the National Academy of Sciences.

(Fonte)

Colaboração: Osnir Junior


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