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É descoberta ameaça que pode acabar com a vida em planetas

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O Observatório de raios-X Chandra da NASA e outros telescópios identificaram uma nova ameaça à vida em planetas como a Terra: uma fase durante a qual raios-X intensos de estrelas em explosão podem afetar planetas distantes, a mais de 100 anos-luz de distância. Isso, sem dúvida, tem implicações para o estudo de exoplanetas e sua habitabilidade.

É descoberta ameaça que pode acabar com a vida em planetas
Imagem ilustrativa de uma supernova. Crédito: leonardo.ai

Essa ameaça recém-descoberta vem da onda de choque de uma supernova atingindo o gás denso ao redor da estrela que explodiu. Quando esse impacto ocorre, ele pode produzir uma grande dose de raios-X que atinge um planeta parecido com a Terra meses ou anos após a explosão e pode durar décadas.

Uma exposição tão intensa pode desencadear uma extinção planetária.

Risco de vida devido a supernovas

O novo estudo que relata essa ameaça é baseado em observações de raios-X de 31 supernovas e suas consequências – a maioria do Observatório de raios-X Chandra da NASA, das missões Swift e NuSTAR e do XMM-Newton da ESA – que mostram que os planetas podem ser submetidos a ataques letais de doses de radiação até 160 anos-luz de distância.

É descoberta ameaça que pode acabar com a vida em planetas
Ilustração de um planeta parecido com a Terra antes e depois da exposição à radiação. Crédito da imagem: NASA/CXC/M Weiss.

Antes disso, a maioria das pesquisas sobre os efeitos das explosões de supernovas se concentrava no perigo de dois períodos: a intensa radiação produzida por uma supernova nos dias e meses após a explosão e as partículas energéticas que chegam centenas ou milhares de anos depois.

Como os efeitos de uma supernova afetariam? Se uma torrente de raios-X varrer um planeta próximo, a radiação pode alterar seriamente a química atmosférica do planeta. No caso de um planeta parecido com a Terra, esse processo pode esgotar uma porção significativa do ozônio, que protege a vida da perigosa radiação ultravioleta de sua estrela hospedeira. Também poderia causar o desaparecimento de uma ampla gama de organismos, especialmente os marinhos na base da cadeia alimentar, levando a um evento de extinção. Após anos de exposição letal a raios-X da interação da supernova e o impacto da radiação ultravioleta da estrela hospedeira de um planeta semelhante à Terra, uma grande quantidade de dióxido de nitrogênio pode ser produzida, causando uma névoa marrom na atmosfera, como mostrado na ilustração. O “esverdeamento” de massas de terra também pode ocorrer devido a danos às plantas.

Bombardeamento de Raios-X

Das quatro supernovas no conjunto de imagens, a SN 2010jl produziu a maioria dos raios-X. Os autores estimam que tenha emitido uma dose letal de raios-X para planetas semelhantes à Terra a menos de 100 anos-luz de distância.

É descoberta ameaça que pode acabar com a vida em planetas
Quatro das 31 supernovas identificadas na investigação. Crédito da imagem: ASA/CXC/Univ. of Illinois/I. Brunton et al

Há fortes evidências -incluindo a detecção em diferentes partes do planeta de um tipo de ferro radioativo- de que supernovas ocorreram perto da Terra entre 2 e 8 milhões de anos atrás. Os pesquisadores estimam que essas supernovas estavam entre 65 e 500 anos-luz da Terra.

Embora a Terra e o sistema solar estejam atualmente a salvo de possíveis explosões de supernovas, muitos outros planetas da Via Láctea não estão. Esses fenômenos de alta energia estreitariam as áreas da Via Láctea, conhecidas como Zona Galáctica Habitável, onde as condições seriam propícias à vida como a conhecemos.

Como as observações de raios-X de supernovas são raras, especialmente aquelas que interagem fortemente com seus arredores, os autores recomendam observações de acompanhamento de supernovas em interação por meses e anos após a explosão.

Os resultados da pesquisa foram publicados no The Astrophysical Journal (DOI: 10.3847/1538-4357/acc728).

(Fonte)


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