Poderiam mensagens de ETs estarem ocultas em nosso código genético?

Tempo de leitura: 4 min.

Em 1960, um jovem astrônomo chamado Frank Drake apontou o radiotelescópio Green Bank para as estrelas Tau Ceti e Epsilon Eridani … e procurou ouvir os sons de uma civilização alienígena.

Crédito: pixabay

O pequeno experimento de Drake marca o início oficial da Procura por Inteligência Extraterrestre (SETI). Desde então, o SETI continuou a fazer varreduras de grandes partes do céu, ouvindo em faixas cada vez mais amplas do espectro de rádio, mas o silêncio tem sido ensurdecedor.

Embora muitos tenham tomado isso como um provável sinal de que o cosmos está em grande parte vazio, pode ser mais provável que a pesquisa do SETI tenha sido muito restrita em seu escopo, contando com apenas uma tecnologia específica do século XX que já está desaparecendo em uso.

Como o filósofo psicodélico Terence McKenna observou uma vez secamente:

“Procurar ansiosamente por um sinal de rádio de uma fonte extraterrestre é provavelmente uma presunção de cultura ligada a procurar na galáxia por um bom restaurante italiano.”

Para ampliar a pesquisa, outras tecnologias de transmissão têm sido sugeridas, como os lasers. Mas mesmo essas ideias parecem limitadas às nossas ideias culturais de uma tecnologia artificial “avançada” – mas que parecem passíveis de serem consideradas estranhas apenas um século ou dois em nosso futuro. E se, no entanto, os alienígenas já tivessem deixado uma mensagem para nós, “escondida à vista de todos”, desde o início da história? E se apenas tivéssemos que olhar para dentro de nós mesmos?

Um artigo publicado no ano passado no Icarus, o prestigioso jornal da ciência planetária, perguntou se era possível que a vida terrestre na Terra tivesse sido “semeada” de fora da Terra – e se sim, o bloco de construção dessa vida, o DNA, conteria qualquer tipo de mensagem de nossos criadores alienígenas? Usando matemática, os autores do artigo -“The ‘Wow! signal’ of the terrestrial genetic code” (“O ‘sinal Wow!‘ do código genético terrestre”) – procurou evidências de um sinal “informativo” estatisticamente forte no código genético, com resultados surpreendentes:

“Aqui, mostramos que o código terrestre exibe uma ordenação do tipo de precisão completa, correspondendo aos critérios para ser considerado um sinal informativo. Arranjos simples do código revelam um conjunto de padrões aritméticos e ideográficos da mesma linguagem simbólica. Exatos e sistemáticos, esses padrões subjacentes aparecem como um produto de lógica de precisão e computação não trivial, em vez de processos estocásticos (a hipótese nula de que eles são devidos ao acaso juntamente com caminhos evolutivos presumíveis é rejeitada com valor P 10-13).

O sinal exibe marcas de artificialidade facilmente reconhecíveis.”

(Para contra-comentários contra as alegações do trabalho, consulte esta postagem no blog do Pharyngula).

“Curiosamente, esta não foi a primeira vez que o Icarus apresentou um artigo mostrando a ideia de “SETI biológico”. Em 1979, o jornal – sob o editor Carl Sagan – publicou um artigo intitulado “Is bacteriophage φX174 DNA a message from an extraterrestrial intelligence?”, escrito pelos bioquímicos japoneses Hiromitsu Yokoo e Tairo Oshima.

Dada a loucura da ideia, Sagan pediu a um jovem protegido, David Grinspoon (agora um astrobiólogo proeminente por seus próprios méritos), para verificar o papel para avaliar se era legítimo. Veja como Grinspoon descreve o artigo em seu livro Lonely Planets:

Um pouco de histórico vai ajudar aqui … Números primos são aqueles que não podem ser feitos multiplicando-se quaisquer outros números inteiros: 1, 3, 5, 7, 11, 13 e assim por diante, tão alto quanto você quiser. Nenhuma fórmula conhecida no processo natural os gera. Se você vê os primos, sabe que a mente não está muito longe.

Uma ideia amplamente aceita para a construção de mensagens interestelares é enviar pulsos digitais que se repetem com um número que é o produto de dois primos multiplicados juntos. Isso sugere que uma imagem bidimensional está sendo enviada. Por exemplo, se você recebeu uma mensagem que repetia uma sequência de 143 pulsos, você ou sua máquina diria: ‘Oh, 143 é 11 vezes 13, e esses são dois números primos. Vamos fazer uma matriz 11 por 13 e ver se há uma imagem codificada aqui’. Esta técnica – usando números primos para criar imagens 2-D facilmente decodificadas – é um pilar da teoria SETI.

Agora, de volta à mensagem daquele vírus, o bacteriófago φX174. É o primeiro organismo para o qual todo o genoma foi decodificado. Uma característica notável descoberta foi a presença de ‘genes sobrepostos’. Essas são sequências de nucleotídeos que podem ser lidas em dois quadros diferentes, para codificar duas proteínas completamente diferentes. Em outras palavras, a sequência de DNA CAATGGAACAACTCA pode ser lida como as ‘palavras’ de três letras CAA TGG AAC AAC TCA, e isso instruirá uma célula a começar a construir uma proteína juntando os cinco aminoácidos especificados por esses trigêmeos. No entanto, começando com uma letra diferente, a mesma sequência também pode ser lida como ATG GAA CAA CTC e assim por diante, o que construirá uma proteína completamente diferente. É como se você pudesse escrever uma frase em inglês criticando um casal briguento, ‘CAN YOU TWO NAG’, que também contém uma mensagem sobre o nono turno de um jogo de beisebol, ‘ANY OUT WON’, exceto que para fazer proteínas você teria para continuar neste modo de sobreposição por centenas de palavras, com ambas as frases fazendo sentido completo.

Mas espere, tem mais. Este organismo (φX174) continha não um, mas três pares desses genes sobrepostos. E, se você contar o número de letras nessas sequências sobrepostas, descobrirá que elas são 121, 91 e 533. Cada uma delas é o produto de dois números primos (11 × 11, 7 × 13 e 13 × 41) . Não é estranho? Aqui estava a assinatura amplamente aceita de uma mensagem inteligente, aparecendo nos lugares mais estranhos.”

Ambos os pesquisadores e Grinspoon fizeram o que qualquer entusiasta do SETI faria: eles tentaram usar os pares de números primos para criar imagens bidimensionais. Infelizmente, as imagens pareciam ruídos aleatórios e, apesar de “tentar todos os tipos de truques” para decodificá-las, nenhuma mensagem coerente foi descoberta. (Abaixo estão as “mensagens” que Grinspoon criou a partir das “informaçõe” do DNA).

Embora nenhuma mensagem alienígena tenha sido encontrada, o artigo Icarus de 1979 parece decididamente à frente de seu tempo do ponto de vista do ano de 2014. A biologia sintética está dando saltos adiante: em 2010, uma equipe liderada pelo biólogo americano Craig Venter sintetizou uma longa molécula de DNA contendo o genoma inteiro de uma bactéria e o colocou dentro de outra célula. Este “organismo sintético” tem marcas d’água escritas em seu DNA, incluindo os nomes dos 46 cientistas contribuintes e uma série de citações do célebre romancista irlandês James Joyce. E o “artista genético” Joe Davis está planejando codificar toda a Wikipedia no genoma de uma maçã, a fim de ecoar o fruto proibido que cresceu no Jardim do Éden – uma literal “árvore do conhecimento”.

Observe a quantidade de informações que Davis vai colocar na maçã. Qualquer “mensagem” alienígena escondida em nosso próprio DNA não precisa ser apenas uma frase curta; em vez disso, eles poderiam implantar livros inteiros. Como comentou o escritor científico Dennis Overbye:

“O genoma humano … consiste em cerca de 2,9 bilhões dessas letras – o equivalente a cerca de 750 megabytes de dados – mas apenas cerca de 3 por cento disso vai para a composição dos 22.000 ou mais genes que nos tornam o que somos.

Os 97% restantes, os chamados DNA-lixo, parecem rabiscos. É a matéria escura do espaço interno. Não sabemos o que ele está dizendo para nós ou sobre nós, mas dentro desse mar de megabytes há muito espaço para a imaginação vagar, para rótulos de marcas registradas e muito mais. A Bíblia King James, para escolher um exemplo óbvio, tem apenas cerca de cinco megabytes.”

E a ideia do SETI biológico parece fazer sentido. O físico George Marx escreveu em apoio ao conceito ao colocar a questão:

“Como enviar uma carta a um planeta distante, uma carta que seja leve o suficiente para facilitar o transporte, que se multiplica na chegada, que pode corrigir erros de impressão automaticamente, e que será lida definitivamente pela raça inteligente do planeta alvo depois de atingir a maturidade científica? ”

Mas seria provável que algum dia encontraremos uma mensagem alienígena dentro do DNA, dada a diversidade da vida na Terra e a complexidade de encontrar e decodificar tal mensagem? Talvez outros avanços no registro de genomas de várias formas de vida, combinados com avanços no poder do computador e algoritmos construídos para detectar tais padrões, nos permitam fazer isso.

Como observou o primeiro artigo do SETI:

“A probabilidade de sucesso é difícil de estimar; mas se nunca pesquisarmos, a chance de sucesso é zero.”

(Fonte)


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