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NASA encontra carbono orgânico em Marte: pode ser de vida antiga

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Cientistas que trabalham com o jipe-sonda Curiosity da NASA detectaram traços de carbono orgânico em Marte que, hipoteticamente, poderiam ter sido produzidos por formas de vida extraterrestres há muito perdidas.

NASA encontra carbono orgânico em Marte: pode ser de vida antiga
Jipe-sonda Curiosity em Marte. Crédito: NASA

Os autores ressaltam que não conseguiram determinar de onde veio o carbono orgânico, mas também não conseguem descartar uma origem biológica.

O trabalho foi publicado na revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) em 27 de junho.

Marte tem sido alvo de estudos sobre a vida passada em outros mundos. Hoje ele é um mundo frio e estéril, sem atmosfera significativa, mas bilhões de anos atrás era muito mais quente, tinha uma atmosfera mais espessa e mais parecida com a da Terra e ondulada com rios e lagoas, proporcionando um habitat potencial para a vida microbiana.

No entanto, devido à falta de um campo magnético significativo do planeta, acredita-se que os ventos cósmicos tenham erodido a atmosfera de Marte há cerca de 3,7 bilhões de anos e sua água logo evaporou.

Compostos orgânicos são encontrados em todo o Planeta Vermelho. O que é diferente neste novo estudo é a extensão em que novas amostras foram estudadas, bem como suas altas concentrações – a quantidade de carbono orgânico encontrada é comparável à encontrada em rochas em alguns lugares inóspitos aqui na Terra.

Jennifer Stern, cientista espacial do Goddard Space Flight Center da NASA e principal autora do novo estudo, disse ao Newsweek:

“Em resumo, este trabalho é diferente de outras detecções orgânicas em Marte porque representa nossos melhores esforços para obter a quantidade total de carbono orgânico na rocha e a fonte desse carbono.

Determinar a abundância de carbono orgânico total em rochas em Marte ajuda a estabelecer uma linha de base para quanto carbono está presente como produto de processos não biológicos. Se encontrarmos uma amostra que contenha muito mais carbono orgânico total do que outras rochas, isso seria muito interessante para estudarmos mais para evidências de química além dos processos geológicos e atmosféricos.”

Compostos orgânicos são de interesse para os cientistas porque é possível que os organismos vivos os criem, daí o nome.

Embora isso possa evocar a discussão sobre a vida extraterrestre, é importante lembrar que, apesar do nome, os compostos orgânicos são, em seu nível mais básico, compostos que contêm carbono e hidrogênio. Existem vários processos naturais e não biológicos que podem produzi-los, como a atividade vulcânica.

De fato, os cientistas acreditam que uma explicação provável de porque Marte está coberto por eles é que eles foram criados quando a água reagiu com rocha vulcânica.

Stern disse:

“A abundância total de carbono orgânico na Terra é frequentemente usada como um substituto para insumos biológicos para um sistema, mas em Marte, não vemos nenhuma evidência de que a vida tenha contribuído para o carbono encontrado até agora.”

Stern e seus colegas estudaram amostras de Marte de dentro de lamitos de 3,5 bilhões de anos coletados em uma região de Marte conhecida como Cratera Gale. Eles dizem que seu trabalho representa a primeira quantificação de carbono orgânico em massa em rochas sedimentares na superfície de Marte.

As amostras de rochas da Cratera Gale foram escolhidas porque acredita-se que a área tenha sido formada pelo que já foi um ambiente de lago raso que pode ter sido hospitaleiro para a vida. Os cientistas estão procurando pistas de que este foi o caso.

Para fazer isso, eles aqueceram as amostras de lamito a 1.500 graus F usando o que é essencialmente um poderoso forno a bordo do Curiosity e analisaram o gás que foi liberado – temperaturas tão altas eram necessárias, pois as ligações químicas na rocha eram muito fortes.

A análise identificou cerca de 40 vezes mais carbono orgânico nas amostras do que havia sido relatado anteriormente e também encontrou mais carbono orgânico do que havia sido relatado em meteoritos marcianos.

Os autores dizem que resta saber se há mais informações químicas nas amostras que possam identificar exatamente como elas foram formadas e quais processos podem tê-las alterado desde então.

Ruth Blake, professora de ciências da Terra e planetárias da Universidade de Yale, que não esteve envolvida na pesquisa, disse ao Newsweek:

“Na Terra, [isótopos] de fosfato têm uma forte assinatura biológica, distinta do fundo ígneo basáltico e abiótico, e a Terra provou ser um bom análogo para Marte com base em análises anteriores de proporções de isótopos de fosfato e análise petrográfica de meteoritos marcianos.

Marte também é rico em fósforo! Assim, uma vez amostrado e analisado para as proporções de isótopos, uma indicação potencialmente muito clara da presença versus ausência de vida deve ser encontrada no fosfato em Marte.”

(Fonte)


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